Julius Meier-Graefe

Meier-Graefe est né à Reschitz, qui faisait alors partie de l’Empire austro-hongrois, et se trouve aujourd’hui en Roumanie moderne. Il était le petit-fils de Moritz Hermann Eduard Meier, et le fils d’Eduard (August) Meier, un ingénieur civil, et Marie Theresie (Marie-Thérèse) Meier née Graefe, morte en accouchement. Apres la mort de Marie-Therese, la famille, y compris son frère Max (Emil) Meier, a déménagé dans une petite ville près de Düsseldorf, en Allemagne. Il a choisi le nom de famille composé Meier-Graefe pour honorer la mère qu’il n’a jamais connue.

Après des études d’ingénieur à Munich et a Zurich en 1888 et son mariage avec Clotilde Vitzthum von Eckstädt (apparentée à l’historien de l’art Georg Vitzthum von Eckstädt), il s’installe à Berlin où, en 1890, il se consacre à l’histoire en général et l’histoire de l’art en particulier. Il a commencé sa carrière littéraire comme auteur de fiction avec deux nouvelles et un roman, « Ein Abend bei Laura » (1890) et « Nach Norden » (1893), « Die Keuschen » (1895). Sa première œuvre d’art critique a été publiée en 1894 ; le sujet était Edvard Munch. En 1895, il fut l’un des fondateurs de la revue d’art et de littérature Pan, mais il quitta la revue au bout d’un an et fonda les magazines Jugendstil Dekorative Kunst en 1897, puis Die Insel. Il ouvrit peu après La Maison Moderne, une galerie qui présente des œuvres Art Nouveau. La galerie a fermé ses portes en 1903.

L’exposition du centenaire de l’art allemand à la Galerie nationale de Berlin en 1906 présentait des œuvres jusqu’alors peu connues de Meier-Graefe et, grâce à ses efforts, l’art de Caspar David Friedrich fut d’abord présenté à un public plus large. De même, son livre de 1910 « Spanische Reise » (« Voyage en Espagne ») a conduit à la « redécouverte » du Greco et au positionnement de l’artiste comme précurseur des expressionnistes.

S’installant à Paris, Meier-Graefe se tourne vers la peinture française du XIXe siècle ; son histoire de l’art moderne en trois volumes (1904 et 1914-1924) consacre l’importance de l’impressionnisme français. Il a écrit d’importantes biographies de nombreux artistes, dont Paul Cézanne et Vincent van Gogh. A Paris, il est devenu un excellent connaisseur de la peinture française du XIXe siècle. Toulouse-lautrec faisait alors partie du cercle d’amis. Avec son « Histoire du développement de l’art moderne » et ses nombreuses monographies, il devient un pionnier de l’impressionnisme. « La génération actuelle peut difficilement imaginer l’effet des trois volumes gris de l’histoire du développement de l’art moderne », écrit Paul Fechter. « C’est là qu’un homme est venu et, pour la première fois, de notre attitude face à la vie, il a répandu devant nous la grande image du siècle dans lequel notre monde a grandi, il a chanté le Cantique des Cantiques de Notre Temps, dont Delacroix et Géricault étaient aussi proches que Manet et Monet, Gauguin et van Gogh. »Même « l’histoire du développement », mais surtout le controversé « Der Fall Böcklin », l’accusait de polémiquer contre l’art allemand, mais en 1906, lors de l’exposition du siècle de l’art allemand à la galerie nationale de Berlin, il en fut un des moteurs. Il était un partisan controversé du modernisme, à la fois reconnu et controversé en raison de ses jugements rigoureux et polémiques, mais il a montré peu de compréhension pour l’expressionnisme.

Quand la Première Guerre mondiale a éclaté, il s’est porté volontaire à la Croix-Rouge. Il fut envoyé sur le front de l’Est en 1915 et fut capturé et interné dans un camp de prisonniers de guerre russes au début de 1915. À son retour en Allemagne à la fin de 1915, il a divorcé de sa première femme et épousé sa seconde épouse, Hélène Lienhardt. Le couple vivait à Dresde, mais voyageait souvent et considérait la France, en particulier Paris, comme une seconde patrie.

Le principal champ d’activité au cours de ces années a été la Société des Marées. « Les estampes sont destinées à former le retiro d’un homme passionné d’art de notre temps. Ils semblent luxueux. Dans une période d’extrême besoin, nous osons imprimer des livres qui ne sont pas seulement caractérisés par le texte, compiler des travaux de portfolio coûteux, nous osons penser à l’art », écrit Meier-graefe. Près d’une trentaine de dépliants sont apparus à cette époque, jusqu’à ce que l’entreprise fonde sa propre imprimerie à Berlin, la Ganymed-presse, et c’est pourquoi Meier-graefe s’installe finalement à Berlin. A Dresde, il propose des expositions, comme une exposition avec des publications de la Société des Marées dans la Galerie Arnold ou le Munch-Schau 1921 dans la même galerie, écrit des critiques pour les journaux et les textes de catalogue, a donné des conférences et a également continué son travail littéraire. Le 2 septembre 1920, sa pièce « Die reine Farbe » est jouée au Schauspielhaus sous la direction de Berthold Viertel. Outre les œuvres de fiction qui sont aujourd’hui largement oubliées, il y a 35 livres sur l’art, des textes dans des catalogues et des portfolios d’art et plus de 600 articles de journaux ainsi qu’une correspondance étendue avec des peintres de renom tels que Munch ou Beckmann, mais aussi des auteurs tels que Franz Werfel ou Hugo von Hofmannsthal.

Le troisième mariage de Meier-Graefe était avec Anna Marie Epstein, qui etait d’environ 38 ans sa cadete, et une riche héritière. Elle était l’unique enfant d’Else Kohn et de Walter Epstein ; ses grands-parents étaient Adolf Kohn, un banquier juif allemand de renom, et Anna Michaelis.

En 1930, Meier-Graefe et Epstein louèrent un domaine appelé La Banette à Saint-Cyr-sur-Mer et y restèrent pour échapper à la montée du mouvement nazi en Allemagne, où il fut attaqué pour sa promotion de ce que les nazis appelaient « l’art dégénéré ». Meier-Graefe et Epstein encouragèrent et aidèrent le peintre paysagiste Walter Bondy et l’écrivain René Schickele à s’installer dans la région, et ils furent une impulsion décisive dans la formation d’une grande colonie de réfugiés juifs allemands à Sanary-sur-Mer, dont faisaient partie Thomas Mann, Lion Feuchtwanger et Ludwig Marcuse.

Il est décédé à Vevey, en Suisse, à l’âge de 67 ans.

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